varanasi


Van Varanasi wordt gezegd dat het de oudste, constant bewoonde stad is in de wereld en tevens één van de heiligste steden. En net als Varanasi, is de rivier de Ganges welke naast de stad stroomt, de heiligste rivier voor Hindus.

 

Al lopend langs de Ganges vind je verschillende Ghats (rijen van trappen die naar de rivier leiden) waar alle actie is. Varanasi heeft ongeveer 90 van deze Ghats. De meest kleurrijke en drukste Ghat is de Dasaswamedh Ghat, waar ze elke avond rond 19.00 uur de Ganga Aarti Ceremony houden. Je vindt hier jonge priesters die een ritmische mantra chanten met een olielamp of vuur in hun handen. Naast de Ghats waar het wassen plaatsvindt, en de heilige Ghats, zijn er ook 2 crematie Ghats waarvan Marnikarnika Ghat de grootste en meest bekende is. Tijdens een wandeling langs de Ganges zie je onwijs veel Holy Men (Sadhu) die ervoor kiezen om hun leven in armoede te leven en hun rijkdom vinden in spiritualiteit.



how did we get there

Komend vanaf Khajuraho op een vrijdag, hebben we de nachttrein naar Varanasi gepakt. De tuktuk rit van het hotel naar het treinstation duurde 20 minuten en was 150 Rupees. Onze treinkaartjes voor een sleeper-class kostten 770 Rupees voor beide en dit was inclusief de 150 Rupee commissie van het reisbureautje. De trein arriveerde om 23.30 uur en vertrok 20 minuten later. We hadden geluk dat de trein niet vol was en wij met z'n tweeën de beschikking hadden over een cabin. Het was wel erg koud, de bedden waren nogal hard maar voor dat geld mochten we zeker niet klagen. We kwamen vervolgens om 12.00 uur aan in Varanasi.


where to eat & sleep || hotel city inn

Hotel City Inn ligt tegenover het treinstation en perfect voor ons na een lange treinreis. We waren moe en blij dat een douche konden nemen en even lekker kon slapen. De kamers zijn schoon, best groot en de badkamers hebben zelfs een bad. Het is een groot hotel waar veel tourgroepen en Indische toeristen verblijven. Het restaurant serveert lekker eten en je kunt het naar je kamer laten brengen. Dat is wat wij een aantal keer gedaan hebben want het restaurant is niet heel gezellig. 's Ochtends is er een ontbijtbuffet welke voldoet aan Westerse wensen. Vanaf hier is het ongeveer 5-10 minuten met de tuktuk naar de Ganges.

** Je vindt ze op booking.com booking.com


where to eat & sleep

The Diamond Hotel is centraal gelegen en op loopafstand vanaf de Ghats, wat de reden is waarom mensen naar Varanasi komen. De kamers zijn licht en schoon en geven je een thuisgevoel. De bedden zijn comfortabel, de douche is lekker sterk en warm en het personeel is erg vriendelijk. Dit is een kleiner hotel en dit vinden we altijd fijner, het is persoonlijker. Het ontbijt  wordt geserveerd in een kleine geïmproviseerde ontbijtzaal. Het is niet heel bijzonder maar het helpt je om de dag te starten.

** Je vindt ze op booking.com


what to do

De hoofdreden voor onze trip naar Varanasi was het aanschouwen van de crematies naast de Ganges. Een typische Hindu traditie dat zo totaal anders is dan alles wat we gewend zijn in de Westerse wereld. We hebben hier best wat uurtjes doorgebracht, kijkend naar de brandhaarden, de mensen, hun tradities en een poging gedaan om dit alles te begrijpen, bij de verschillende Ghats aan de Ganges.

THE CREMATION

We gaan een poging doen om het uit te leggen.. Op het moment dat je weet dat je stervende bent, brengt je familie je naar Varanasi. Er zijn huizen langs de Ganges speciaal voor mensen om te sterven. Je wacht hier dus echt op de dood. Volgens de traditie moet je namelijk binnen 24 uur gecremeerd worden. Als je ver weg woont, wordt je in je eigen stad gecremeerd en brengen ze je as later naar de Ganges.

 

De crematies aan de Ganges zijn erg bijzonder. Als je hier naar toe loopt, zie je overal brandhaarden. Afhankelijk van je Kaste, wordt je of direct naast de Ganges gecremeerd (lage Kaste), of iets hoger (hoge Kaste). Er liggen metershoge stapels met brandhout wat gekocht kan worden per kilo, en je hebt nogal wat kilo's nodig. Je ziet niet alleen aan de plek van de brandhaard dat het om een arme familie gaat (vaak de lage Kaste), maar ook aan de hoeveelheid hout. Soms wordt het lichaam niet volledig bedekt omdat er simpelweg niet genoeg geld is voor meer hout. En dan zijn er een aantal rituelen. Als de vader sterft, scheert de oudste zoon zijn hoofd kaal en kleedt hij zich in het wit. Als het moeder moeder sterft, doet de jongste zoon dit. Rondom de Ghat vindt je veel geïmproviseerde kapperszaken waar je dit kunt laten doen.

 

Voordat de crematie begint, wordt het lichaam in het heilige water van de Ganges gelegd om gewassen te worden. Ze wassen het lichaam niet daadwerkelijk maar geloven dat het water zuiverend is. Na het 'wassen', laten ze het lichaam even uitdruipen en in de tussentijd wordt de brandhaard klaargemaakt. Als dit allemaal klaar is, start de crematie ceremonie. Het lichaam wordt op de stapel brandhout gelegd waarna men 5 keer rondom de overledene loopt (5 keer omdat er 5 elementen zijn). Ze gebruiken sandelwood en boter tegen de geur en het vuur wordt aangestoken met het eeuwig brandende vuur. Het lichaam is ingepakt in witte en oranje lakens maar je ziet vaak nog duidelijk de vormen van het hoofd en de voeten. Best bizar. Na een uur wordt de schedel opengeslagen met een bamboe stok zodat de geest het lichaam kan verlaten. Na nog eens 2 uur is het lichaam opgebrand en wordt als het een man was het borstbeen, en bij een vrouw het heupbeen, verwijderd uit het vuur (deze verbranden namelijk niet) en in de Ganges gegooid. Vervolgens wordt een met water gevulde kruik over de schouder gegooid en loopt men weg, zonder achterom te kijken. De overledene is nu vrij en vertrokken naar Nirvana.

SOME EXTRA INFO

Alleen mannen wonen deze ceremonies bij omdat vrouwen zich in het verleden uit wanhoop en verdriet op het vuur hebben gegooid. De werkers ruimen het as op en zeven dit in de Ganges om eventuele sieraden eruit te halen. Je wordt niet gecremeerd als je jonger bent dan 12 jaar, overleden bent door een ongeluk, zwanger was, lepra had, vergiftigd was of gebeten door een slang. In deze gevallen knopen ze zware stenen aan het lichaam en wordt je in de Ganges gegooid. We hebben hier verschillende redenen voor gehoord. De één zegt dat dit is omdat je nog niet klaar bent op deze wereld en terug moet komen middels reïncarnatie. Een ander zegt dat het lichaam niet gereinigd hoeft te worden door het vuur omdat je al puur bent. Toeristen mogen dit alles aanschouwen, zolang je maar respect toont. Je mag bijvoorbeeld geen foto's maken, tenzij je blijkbaar op een bootje op de Ganges zit want vanaf daar maakt iedereen foto's. En als je op grote afstand van de brandhaarden bent. De 'regels' zijn een beetje vreemd.

 

Een ander typisch dingetje aan deze Ghats, is dat er koeien, geiten en honden rondlopen tussen de brandhaarden. Je ziet zelfs kleine kinderen in het water spelen, direct ernaast. Als je iets verder loopt, weg van de crematies, zie je mensen hun was doen en zichzelf wassen in het zelfde water.. Pelgrims en Holy Men komen naar de Ganges om zich te wassen in het heilige water. En dit is water waar wij onze grote teen nog niet in zouden steken uit angst dat hij er vervolgens afvalt omdat het één van de meest vervuilde rivieren ter wereld is.

 

Maar de Ganges is ook een heerlijke rustige en mooie plek om te zoeken, voor zover een plek rustig kan zijn in het Noorden van India. Je hebt het gevoel hier te kunnen ademenen, wat niet het geval is in de stad zelf. Het is confronterend om te zien hoeveel arme mensen hier leven. We zijn inmiddels 'gewend' aan bedelaars en het zien van mensen die op straat leven, maar hier kwam het wel even binnen. Vooral tijdens het bijwonen van de speciale ceremonies 's avonds aan de Ghats, lijkt het wel of werkelijk iedereen iets van je wil. Varanasi is zeker een bijzondere plek en wij erg blij dat we hier geweest zijn. Het is een ervaring die we zeker niet snel zullen vergeten.


don't miss a thing


come with us to varanasi